舉頭望「那邊」,低頭思「這邊」 ~ 【書摘】雲端戰爭(暫譯,上)

「那邊」指的是cloud,也就是雲端;「這邊」指的是on-premise,也就是PC與手持行動裝置。這本書的書名很長 — “アップル、グーグル、マイクロソフト クラウド、携帯端末戦争のゆくえ”(蘋果、孤狗、微軟 雲端與手持行動裝置戰爭的去向),由岡嶋裕史所著。一切皆由雲端而起,故暫譯為「雲端戰爭」;綜觀本書,我認為最精華的兩段話就是“クラウドとは、コンピューターがその処理能力を生成・供給する方法の変化のことです。(所謂雲端,指的是電腦處理能力產生與供給方式的變化)”與“クラウドへ至る、最も見晴らしのよい窓は、彼らが作っている。(眺望雲端景色最棒的窗口,出自他們手裡 — ‘他們’當然指的是蘋果)”。

「雲端」這個buzzword已經沸揚了幾年,並且愈演愈烈。不過,究竟有多少人認真定義過「雲端」這個虛無飄渺的抽象名詞? 岡嶋裕史在本書闡述了「雲端」的本質,是由“演算處理機制的虛擬化”與“scale out(平行擴充)”所構成。

“演算處理機制的虛擬化”,基本上可以想像成類似“虛擬記憶體”之虛擬化技術的延長線,只不過「雲端」不僅僅是資料儲存空間的虛擬化、也不僅僅是網路機器的虛擬化,而是總括所有構成電腦的諸多要素,以史無前例的大規模所進行的虛擬化;也就是說「雲端」可以想成是在internet上建構一部超巨型電腦。這麼做的好處,對使用者(企業、個人)來說可以很容易地實現「scalability的確保」,使用者不必費吹灰之力便可自行增減電腦的規模或演算能力;也就是說不必拘泥於物理框架上的scale out,而浪費地一次買進許多機器以應付高峰期的運算處理。因此,原本就擁有大量電腦的IT業者自然而然地開始投入巨型資料中心+軟體服務的營運,其中並以孤狗、微軟、亞馬遜為代表。這些全球化大企業的資料中心散佈世界各地,除了分散因災害或特定國家的政治/經濟因素所帶來的營運風險,也因“虛擬化”概念的滲透,若有機器出現損毀現象,還有其他機器可馬上進行替補;甚或若甲地資料中心停擺,還有乙地資料中心可以接管業務。對於這些雲端業者而言,「雲端」更包含一層“位置穿透性”的意義,也就是不拘泥於物裡上的資料存放地點,更有利於整體業務營運。硬體說穿了不過是標準化的commodity,也是可置換的消耗品;以孤狗為例,位於比利時偏僻地區的“資料中心”只不過是將為數眾多的伺服器存放在具不斷電與避震系統,放置於戶外任憑風吹雨打的貨櫃內,無空調、無人營運,頂多定期派工程師進行系統維護。機器壞了則丟,並自動以新機器遞補運作;而不是把成本耗費在土地、銅牆鐵壁的建築物、空調、24小時進駐的警衛與技術人員等。對雲端業者來說,硬體只不過是“it doesn’t matter”的東西。由於「雲端」“演算處理機制的虛擬化”與“scale out(平行擴充)”的本質,在被需要的時間點於最適當的場所或系統進行演算來提供最高效率的服務,對使用者而言雖然不清楚雲端服務實際上在哪裡產生/運作,但可在世界各地取得。其結果,便是帶給使用者超乎想像的低廉成本與相互接續性,以及技術進步的速度。雲端並不是什麼嶄新的概念,雲端其實可以追朔到由電力公司的發電廠大量發電再配電到各個用戶,而電力的供給形式則統一為110伏特、60赫茲的標準化規格之想法。

然而,實際演算能力的供給不如電力般單純。由於計算機運算能力的階層架構,雲端運算服務也依序分為Saas、Paas與Iaas,這三層的雲各代表不同的運算供給型態。本書以競爭最為激烈的平台運算服務Paas為主,比較孤狗、微軟、蘋果的雲端戰爭策略。「雲端」並不是一個讓所有的game players都能雨露均霑的新烏托邦。對科技業而言,只不過是另一個戰場;是繼硬體、作業系統等後再打到雲上的殊死戰。

「那邊」與「這邊」的關係,可以用銀行存款與家裡藏現鈔的關係來比喻。在雲端尚未來臨之前,也就是銀行體系尚未成形之前,只能把錢存在家裡;而微軟便是四處賣金庫而致富的企業。隨著銀行的登場,慢慢地把錢存在銀行便成為業界的風潮。如此一來,對微軟而言無異是逆風,因為連針對銀行發售的金庫都已經讓孤狗捷足先登了。因此,微軟所提倡的便是「銀行存款與家庭金庫的管理組合」,也就是強調銀行有“提款必須到ATM才領得出來”、“想提款的時候ATM沒開”與“即使ATM是開著的排隊提款的人太多”的缺陷,而「把所有的現金託給銀行總是不保險,家庭金庫還是有必要繼續使用。當然,銀行有銀行的優點,所以微軟也會開銀行!」。在「那邊」的主戰場不與孤狗進行正面衝突,把結合「這邊」的既存優勢當做最強大的武器來備戰。事實證明,這樣的策略是奏效的。不過「這邊」除了PC之外,還包括了手持行動裝置,對微軟來說,無疑是雲端戰場的死角。做為享受雲端成果的出口,要是手持行動裝置被其他企業掐住咽喉(本書於2010年3月發行,而2年後的今天來看作者所言仍是現在進行式),到頭來費盡心血所投入的「那邊」雲端平台之爭也會蒙上陰影。

(待續)

(照片來自[mementosis],CC license)

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